L’allergie au cobaye

Vous éternuez, vous avez les yeux rouges et des démangeaisons… Etes-vous allergique à votre cochon d’Inde ?

Qu’est-ce qu’une allergie ?

Une allergie, c’est la réponse excessive du système immunitaire à une substance normalement inoffensive pour d’autres personnes. Cette substance, appelée « allergène », existe sous de multiples formes (pollen, moisissures, poils et squames d’animaux, aliments tels que l’arachide, etc…). Tout le monde n’est pas allergique, et les personnes allergiques ne sont pas allergiques à tout !

Contrairement à une idée reçue, des études scientifiques ont démontré que les allergies aux animaux étaient justement plus fréquentes, chez les personnes qui n’ont jamais été exposées aux animaux lorsqu’elles étaient enfant : leur système immunitaire n’a pas appris à reconnaître et à combattre les « substances » venant des animaux et celles-ci sont alors considérées comme « étrangères » à l’environnement habituel et donc allergènes. En effet, on ne naît pas allergique à quelque chose, on le devient. Alors que certains spécialistes affirment qu’il faut à tout prix éviter d’exposer les enfants aux animaux, d’autres pensent que la meilleure prévention est justement la désensibilisation (exposition répétée) dès le plus jeune âge.

A quoi est-on allergique à cause du cobaye ?

Les allergies au cobaye sont assez rare, mais elles existent. Chez le cochon d’Inde, c’est surtout dans l’urine qu’on trouve les allergènes. Ces allergènes sont des protéines présentes dans les sécrétions telles que l’urine, mais aussi en moindre mesure, la salive et les sécrétions produites par la peau. Les poils n’y sont pour rien !

A noter que quand on s’occupe d’un cochon d’Inde, on peut aussi être allergique à d’autres choses : le foin par exemple peut présenter  des éléments allergènes, contenus dans la poussière, tels que des pollens de graminées ou des moisissures par exemple. Certaines litières telles que la litière de copeaux de bois non dépoussiérés sont également assez irritantes pour les voies respiratoires. Seul un allergologue pourra déterminer à quoi vous êtes réellement allergique en effectuant des tests.

Les symptômes

Les symptômes de l’allergie sont typiques :

  • Rhinite allergique : nez bouché, écoulement nasal, éternuements.
  • Conjonctivite : yeux rouges, irrités et larmoyants.
  • Asthme : difficultés respiratoires.
  • Eczema : rougeurs et gonflements sur la zone de la peau qui a été en contact avec un cobaye (main, bras, cou, etc.)

Attention, car si la rhinite allergique n’est pas traitée, elle peut évoluer en asthme allergique (difficultés respiratoires, toux sèches) plus difficile à soigner.

Que faire en cas d’allergie ?

Si vous présentez les symptômes, il faut consulter un allergologue. Celui-ci effectuera des tests afin de déterminer si vous êtes allergique au cobaye ou au foin ou à la litière. En attendant cette consultation, vous pouvez prendre rendez-vous avec votre médecin traitant qui vous prescrira éventuellemment des antihistaminiques ou des corticoïdes qui calmeront vos symptômes.

Demandez à votre allergologue s’il existe une désensibilisation au cochon d’Inde. Une fois le verdict tombé tombé, vous aurez deux options : garder votre petit protégé ou vous en séparer. Certains éleveurs peu scrupuleux affirment que le cobaye nu (skinny) est recommandé pour les personnes allergiques car il n’a pas de poils. Cet argument commercial est totalement infondé car l’allergène se trouve dans les urines !

Vous êtes allergique mais vous gardez votre cobaye

Il est tout à fait possible de garder son cobaye même en y étant allergique. Il faudra néanmoins prendre quelques précautions :

  • Ne placez pas la cage de votre cobaye dans votre chambre.
  • Ne stockez pas le foin et la litière chez vous.
  • Aérez souvent et passez régulièrement l’aspirateur dans la pièce où se trouve le cobaye.
  • Offrez la cage la plus grande possible à votre cobaye, pour une hygiène optimale. Vous pouvez opter pour une cavy cage ou un enclos d’intérieur.
  • Changez la litière et nettoyez la cage très souvent afin de limiter l’exposition à l’urine, au moins 3 fois par semaine.
  • Lavez et changez les dodos tous les jours.
  • Essayez de trouver une litière et un foin peu poussiéreux, comme la litière de chanvre, de lin, de maïs ou de cellulose. Vous pouvez aussi opter pour un fond de cage en laine polaire ou un tapis absorbant.
  • Portez un masque et des gants lors des changements de litière et des nettoyages de la cage, ou demandez à une personne non allergique de le faire.
  • Essayez de trouver un foin non poussiéreux.
  • Demandez à une personne non allergique de remplir des petits sacs prédosés (dose de foin pour une journée), afin que vous n’ayez pas à mettre les mains dans le paquet de foin tous les jours.
  • Lors des câlins, ne placez pas directement votre cobaye sur votre peau, mais utilisez une couverture, une serviette, un tablier, etc… et portez un col-roulé car la peau du cou est la plus sensible aux allergènes. Vous pouvez éventuellement porter des gants en coton.
  • Lors des câlins, ne portez pas le cobaye près de votre cou et de votre visage.
  • Lavez-vous toujours soigneusement les mains après chaque contact avec le cobaye, avec le foin ou la litière.
  • Brossez et lavez régulièrement votre cobaye (pas plus d’une fois tous les deux mois, pour le bien être de l’animal)
Vous vous séparez de votre cobaye…

Malheureusement, si malgré tous vos efforts, vos symptômes s’aggravent (asthme allergique), il vous faudra vous séparez de votre compagnon pour votre santé. Confiez votre cobaye à votre famille, des amis, une personne de confiance, dans une association ou une refuge pour rongeur, ou par le biais de forums. Vous pourrez ainsi toujours avoir de ses nouvelles. Mais sachez que même plusieurs mois après le départ de l’animal les allergènes sont toujours présents dans votre foyer.

Marie-Sophie Germain

Auteur et journaliste spécialisée en Nouveaux Animaux de Compagnie
– 30 Millions d’Amis
– NAC Magazine (www.nac-magazine.com)
– Editions de Vecchi
– Editions Rustica/Fleurus

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